yamahaxse820x350liggend

In memoriam: Gordon Smiley

indy500 smiley actie

Gordon Smileys droom om de Indy 500 te winnen, eindigde tegen de betonnen muur van de “Brickyard”.

Smiley is een goedlachse Amerikaan die eind jaren zeventig in Engeland racet om Formule 1-coureur te worden. Dat lukt want Gordon komt in het Britse F1-kampioenschap van 1979 terecht, de Aurora AFX Series. Hij wint de laatste race van het jaar in oktober op een nat Silverstone. Het is een populaire overwinning, iedereen gunt Smiley het succes. Dat de Texaan de race in de unieke Surtees TS20+ wint (foto hieronder) geeft het nog wat extra glans. De Zuid-Afrikaanse Désiré Wilson is dat jaar zijn teamgenoot, zij bewaart warme herinneringen aan Smiley ook al was hij "een nerveuze jongen, altijd bezorgd wat een ander van hem vond".

smiley surtees silverstone 1979

Dan keert Smiley terug naar Amerika om een carrière in de Indycars op te bouwen. In 1980 en 1981 rijdt hij wat races voor Patrick Racing en start op Indianapolis, zonder succes. Voor zijn derde Indy 500 heeft hij zichzelf hoge doelen gesteld, kwalificeren in de top tien. Maar hoe opgewekt en gemotiveerd Smiley ook is, hij ergert zich ook op Indianapolis. De uiterst dubieuze Whittington-broers, een stel ordinaire drugsdealers, zijn hem een doorn in het oog. Waar hij jarenlang heeft geknokt voor zijn plaats op de grid, kopen de Whittingtons met een berg zwart geld het allernieuwste materiaal en racen hem voorbij. Onverteerbaar voor Gordon die het met een auto van een jaar oud moet doen, de door Robert Fletcher gerunde #35 March-Cosworth 81C (foto bovenaan).

Die gedachten spelen echter geen enkele rol als Gordon op zaterdag 15 mei 1982 rond kwart over twaalf zijn vizier dichtklapt en de baan op rijdt, klaar voor een kwalificatierun en gefixeerd op de magische grens van 200 mijl per uur die hij wil doorbreken. Maar tijdens de aanloopronde gaat het vreselijk mis, de auto breekt in Turn 3 aan de achterkant licht uit. Smiley stuurt instinctief tegen maar de correctie is te heftig. Zijn March 81C raakt uit koers en schiet rechtdoor de muur in. De klap is enorm, de ravage niet te overzien. Gordon is op slag dood, de stilte na de crash is oorverdovend.

indy500 smiley portrait

Désiré Wilson, die op aanraden van Smiley haar debuut op Indianapolis maakt, is er kapot van. Toch bekijkt ze de beelden van de crash om te zien "hoe het ongeluk begon". Ze ziet hoe de "over-correctie" Smiley fataal werd. Die kennis redt haar later tijdens de laatste kwalificatie als ook haar auto aan de achterkant uitbreekt en ze niet tegenstuurt maar meestuurt en er alleen een opgerookte set banden aan overhoudt.

Dat zoals altijd de race belangrijker is dat een mensenleven wordt op de maandag na Smileys dood nog eens duidelijk als het team de reserveauto opbouwt (foto onderaan) die vervolgens aan de ervaren Amerikaan George Snider wordt toevertrouwd. Snider zal de wagen met #35 voor de race kwalificeren maar uiteindelijk niet finishen. Smileys vrouw Barbara is daar getuige van want "Gordon racet in gedachte mee en dan voel ik me niet zo alleen".

indy500 smiley reserveauto

KN2

Neem een abonnement.

RTL GP Magazine wil je nooit missen en voor altijd bewaren. Neem nu een abonnement en je ontvangt niet alleen zes keer per jaar het beste Nederlandstalige racemagazine, maar ook (gratis) een mooi welkomstgeschenk.

Klik hier voor meer informatie.

rtlgp magazinesedit

Bezoek onze web store.

Retro racing T-shirts, prachtige posters, de beste racefilms op DVD, het unieke boek ‘Grand Prix Zandvoort’ of eerder verschenen RTL GP Magazines - je kunt het allemaal bestellen en thuis laten bezorgen in onze web store.

Klik hier voor meer informatie.

rtlgp store